La NASA visitará el Tritón lunar de Neptuno en la próxima misión

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La búsqueda de la Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio (NASA) para explorar el sistema solar podría incluir uno de los lugares más distantes como una nueva misión propuesta exploraría la luna Tritón de Neptuno.

Según Engadget, la misión ha sido nombrada Trident por sus objetivos “triples” para estudiar el campo magnético para descubrir la presencia del océano, mapear toda la superficie y usar una cámara para medir la actividad de la columna. Se elegirán dos estudios conceptuales en el verano del próximo año, mientras que su lanzamiento está programado tentativamente para octubre de 2025.

Observar el comportamiento inusual de Tritón podría ser útil, ya que orbita en contra de la dirección de Neptuno. Tiene 10 veces más ionosfera activa que otras lunas en el sistema solar, mientras que su superficie se renueva, lo que no está claro qué impulsa las plumas.

(Foto: NASA / JPL)
La Voyager 2 obtuvo esta imagen en color de Tritón a una distancia de 4 millones de kilómetros (2.5 millones de millas) a la 1 a.m. PDT del 22 de agosto de 1989.

Trident podría llenar muchas de las lagunas, ya que la Voyager 2 solo visualizó el 40% de la luna cuando Triton se balanceó al salir del Sistema Solar hace unos 30 años. Sin embargo, los datos tardarán mucho tiempo antes de que estén disponibles. Neptuno está a casi 2.800 millones de millas de distancia, y se espera que Trident llegue a Tritón en 2038.

Voyager 2 y las burbujas que creó

Hace tres décadas, la Voyager 2 pasó junto a Neptuno, que dejó muchas burbujas. Fue la única nave espacial que ofreció impresionantes vistas del planeta. Mostró columnas masivas y oscuras de material helado pulverizándose desde la superficie de Tritón que desconcertó a los científicos durante décadas.

Los científicos seguían preguntándose cómo una luna antigua podría permanecer activa incluso si estuviera seis veces más lejos del Sol que Júpiter. La nueva misión del Programa Discovery de la NASA tiene como objetivo desentrañar las verdades detrás de estos misterios. Trident es uno de los cuatro que está desarrollando estudios conceptuales para nuevas misiones, pero solo dos serán elegidos como misiones completas más adelante.

Trident investigará cómo Tritón ha cambiado con el tiempo, así como sus comportamientos extraños, como su órbita contra la dirección de Neptuno, así como su ubicación en la órbita que se inclina 23 grados desde el ecuador de Neptuno.

(Foto: NASA / JPL)
Esta fotografía en color del gran satélite Tritón de Neptuno se obtuvo el 24 de agosto de 1989 a una distancia de 530,000 kilómetros (330,000 millas). La resolución es de aproximadamente 10 kilómetros (6.2 millas), suficiente para comenzar a mostrar detalles topográficos. La imagen se hizo a partir de imágenes tomadas a través de los filtros verde, violeta y ultravioleta. En esta técnica, las regiones que son altamente reflectantes en el ultravioleta aparecen de color azul. En realidad, no hay parte de Tritón que parezca azul a la vista. El brillante hemisferio sur de Tritón, que ocupa la mayor parte de este cuadro, es generalmente de tono rosado al igual que la banda ecuatorial aún más brillante. Las regiones más oscuras al norte del ecuador también tienden a ser de color rosa o rojizo. JPL gestiona el proyecto Voyager para la Oficina de Ciencia Espacial de la NASA.

“Tritón siempre ha sido uno de los cuerpos más emocionantes e intrigantes del sistema solar”, dijo Louise Prockter, directora de la asociación de investigación espacial del Instituto / Universidades Planetarias y Lunares. Dirigirá la misión Trident propuesta, que será administrada por el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California. Prockter también expresó su admiración por las imágenes de Voyager 2 de Tritón y “sus atisbos vislumbres de esta luna extraña y loca que nadie entiende”.

El científico del proyecto JPL Trident, Karl Mitchell, dijo que si bien Triton es raro, es “relevante extrañamente”.

“Sabemos que la superficie tiene todas estas características que nunca hemos visto antes, lo que nos motiva a querer saber ‘¿Cómo funciona este mundo?'”, Dijo Mitchell.

Como está escrito en la propuesta de la misión, Mitchell dijo que Tritón no es solo una clave para la ciencia del sistema solar, sino que también capturó el objeto evolucionado del Cinturón de Kuiper, un océano con plumas activas, una ionosfera viva y una superficie única.

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